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歷史進程中的程序員:自動化是“解放”還是“砸飯碗”?

隨著計算機技術的發展,原來人們所從事的不少工作在某種程度上都能夠自動化了。一些程序員,因為自己對編程的熟悉,是將自己工作自動化的中堅力量。但是,工作自動化了之后,有人獲得了空閑的時間,但也有人因此而失業。這是解放了自己,還是砸了自己飯碗?《大西洋月刊》在近日發表的一篇中討論了這個問題。

一、

2016年,Reddit上出現了一個匿名的帖子,內容是:“從大約六年前到現在,我在工作中什么也沒做。”

作為一個的職場吐槽貼而言,這可能看起來沒什么。但是這位昵稱為FiletOFish1066的程序員說,他在一家著名的科技公司工作,工作干起來真的沒什么意思。他寫道,他已經把自己的工作完全自動化了。

“我不是開玩笑。每周工作40個小時,我去上班的時候,就在辦公室玩英雄聯盟,逛Reddit,做任何我想做的事情。在過去的六年里,我實際花在工作上的時間可能只有50個小時。”

當他的老板發現他在這六年基本上無所事事的時候,就解雇了他。

這個帖子很快就火了,在整個科技領域傳播開來,最終促使當事人刪了帖子,而且還把賬號注銷了。

大約一年后,一個自稱為Etherable的人在著名的程序員論壇Stack Exchange的Workplace版塊發布了一個問題:“不告訴我的老板我已經將自己的工作自動化了,是不是不太道德?”

這位糾結的程序員的工作內容是“數據輸入”,在六個月前,他寫了一個腳本,把工作自動化了。之后,“過去一個人要花一個月的時間處理的工作,現在大概需要10分鐘。”

這份工作是全職的,而且還有福利,允許Etherable在家辦公。自動化帶來了近乎完美的結果,對于所有的領導來說,他的員工完美地完成了工作。

這個帖子引發了巨大的爭議,評論區很快就被淹沒了,它現在被瀏覽了近50萬次。有些人認為,Etherable欺騙了老板,有些人認為程序員只是找到了一種巧妙的方法來完成手頭的工作而已。

Etherable從未對隨后的討論做出回應。也許是被大量的關注給搞懵了,世界各地的媒體都紛紛報道了這個故事。

Etherable消失了,這個帖子后來演變了一個非常有價值的對話場地,內容主要是誰可以把工作自動化,以及怎么樣自動化。

當大規模自動化的“幽靈”困擾著工人的時候,這些“流氓”的程序員就證明了,無論他們的雇主是否知道,這種威脅會成為天賜之物。

由于FiletOFish1066和Etherable匿名發布并迅速消失了,記者無法聯系到他們置評。但是他們的故事顯示,工作場所的自動化可以有多種形式,而且是由管理層以外的人引發的。

二、

樂觀的經濟學家和未來學家宣揚的自動化的前景是,將工作交給機器將會消除無意識的重復性勞動的苦差事,讓人類能夠有時間追求創造性或更有活力的工作來充實我們的生活。

1930年,John Maynard Keynes發布文章推測,“自動機械和大規模生產的方法”,將有助于提供實現每周只工作15小時的場景,甚至這些工作時間也只是讓人類感覺自己有事情干。

將近一個世紀后,盡管技術取得了巨大進步,重復性的任務依然存在。自動化繼續快速發展;曾經由人類從事的數百萬份工作是由軟件和機械化工廠完成的,而工人的工作越來越努力,工作時間也越來越長。

自動化帶來的收益通常沒有給那些操作機器的人,而是給了擁有機器的人。經濟合作與發展組織(OECD)稱,自1970年代以來,經合組織國家工資收入所占份額一直在下降,而流入資本——如現金儲備和機器——的份額一直在增加。

似乎只有一些工人意識到了自動化的前景,他們已經為自己編寫了代碼來實現它。

當然,程序員幾十年來一直在寫能夠讓他們工作自動化的代碼。編程通常涉及使用工具來實現不同級別的自動化,從代碼格式化到合并到不同的代碼庫,大多數人只是沒有將自動化發展到完全或幾乎完全自動化他們工作的極限。

我通過Reddit和電子郵件與十幾個程序員交流,他們多多少少都將自己的工作自動化了。這些自動化工具已經解決了庫存管理、報告編寫、圖形渲染、數據庫管理和各種數據輸入的工作。

其中一個程序員寫了一份代碼,讓自己妻子的全部工作都自動化了。他們中的大多數人都要求保持匿名,以保護他們的工作和聲譽。

“當我開始工作時,我的工作每天要花掉我八個小時的時間,”一個很早就將自己工作自動化的人告訴我,我稱呼他為Gary。

他在一家大型連鎖酒店工作,這家連鎖酒店在90年代開始將工作流程電腦化。Gary很快意識到他花了很多時間在重復同樣的任務,所以他開始在下班后學習編程。

“在大約三個月的時間里,我使用Lotus編寫了一段代碼,它不僅自動化了重復性的任務,還有效地自動化了整個工作,”他說。他沒有告訴老板他到底做了什么,他的工作生活質量也大大提高了。

“白天有空閑時間感覺很奇怪,”他告訴我。“我把這些時間用在了學習酒店里的其他系統上。”然后他讓自己變得有用,幫助管理層解決這些系統中的問題。

自動化消除了他的體力勞動,減輕了他的壓力,讓他追求自己的實際利益。“實際上,我把我的工作變成了我喜歡的東西,那就是排除故障,”他說。

在他辭職的兩周前,他遞給老板一張軟盤,上面有程序和關于程序運行的文件。Gary說,他的老板對他辭職感到不安,直到他交出軟盤,向他展示程序是如何工作的。他的老板才放心。

然后,他告訴老板,如果有任何問題,就給他打電話。老板從來沒有打過電話。

2000年,Todd Hilehoffer在為賓夕法尼亞州的一家保險公司編寫報告時意識到,他的工作可以通過計算機程序完成。

“當時我還是一個新手,只有一年的IT工作經驗,”他告訴我。“我花了大約一年時間來實現自動化。我一直認為我的老板會對我留下深刻印象,會給我更多的工作處理。”

雖然老板印象深刻,但他也沒有其他工作給他。他整天都在網上下棋。Hilehoffer寫道:“那6-9個月內,我真的只是無所事事,天天閑著。”之后,他得到了提拔。

在大多數領域,工人很少會思考他們的工作會自動化,或者真的投入時間去實現自動化。

當自動化不是由自上而下推行,而是由那些從中獲益的工人來主導時,把工作自動化的那些人讓我們看到了它的樣子。

一些人享受額外的閑暇時間,而另一些人則利用閑暇時間學習新技能,應對新的挑戰。

“我非常樂意聽到這些故事,這表明自動化仍然很有潛力減少我們必須要做的無聊工作,”牛津互聯網研究所的社會學家Jamie Woodcock告訴我。

“這是自動化所帶來的前景,即我們不必每周工作60小時,我們可以做更多有趣的事情,比如和孩子一起待在家里。”

然而,許多將自己的工作自動化的人害怕與別人分享他們的代碼。即使一個程序完美地完成了他們的工作,許多人還是覺得為了自己的利益將工作自動化是錯誤的。

人類勞動本質上是道德的,工人應該永遠最大限度地提高生產率,這種觀念比任何自動化腳本都更深入地融入了美國的工作文化。

大多數雇傭合同規定,在公司時間開發的產品的知識產權屬于雇主。因此,員工可能獲得的任何效益或自動化收益都很容易被雇主吸納,收益會被重新分配到上游。

一位程序員說,他隱藏了將工作完全自動化的事實,因為他擔心公司會說知識產權是屬于公司的,并拒絕給他賠償。

另一個自稱為Jordan的人告訴我,他曾經無意中使用自動化軟件,讓整個部門都變得多余了。他現在用自動化腳本每年只節省“幾周”的時間。

Jordan說,他和他的同事嚴格控制他們的自動化技術,以保持對它們使用方式的控制:“我們通常把這些工具留給自己。"

另一名程序員竭盡全力向老板隱瞞他的工作已經自動化的事實。管理層可以通過網絡查看他的電腦屏幕,這個時候,他都會播放預先錄制好的視頻來掩蓋他實際上沒有工作的事實。在他尋求建議的帖子中,Etherable寫道,“感覺我好像做了虧心事。”

“我不明白為什么人們會認為這是不道德的,”Woodcock說。“不管怎樣,人們都會使用各種自動化工具完成任務;任何使用電腦的人都在將工作自動化。”

他說,如果這些程序員坐在電腦前,日復一日地手動輸入數據,他們永遠不會受到譴責。但是,通過證明他們有能力提高效率,有些人可能會反常地覺得他們在推卸對雇傭他們的公司的責任。

這也許就是為什么將工作自動化會感覺像是欺騙一樣,而且被公司政策視為欺騙。在Amazon Mechanical Turk上,就明確規定,自動化違背了它的服務條款,和平臺上為每項任務支付0.5美元報酬的工作人員一樣,為每項任務勞動的工人也可以從自動化中獲益最多。

一些程序員說,他們因為工作自動化而被解雇了。2011年,一位用戶在一個名為“AcceptableLosses”的帖子中寫道,“他們拿走了我開發的東西,用一個白癡代替了我,并指揮我如何工作,因為我“不服從”,他們很快就開除了我。

我每年拿3萬美元的工作,為他們帶來了一個每年收入100萬美元的項目,他們解雇了我,以此來節省我每年3萬美元的工資。”

從這個角度來看,有收入的將工作自動化的人的擔憂不太可能是道德問題,而更多的是不想被雇主解雇或剝削,正如Woodcock指出的那樣,“他們不僅盯著我們的所有時間,也盯著我們創造的任何東西。”

三、

很少有工人希望完全自動化,但是越來越多的人對編寫處理繁忙工作的腳本感興趣。生產力網站上充斥著博客帖子和操作指南文章,標題是“我如何通過Node JS自動化我的工作”,還有許多關于各種自動化的播客:小企業、市場營銷、智能手機等等。這是一個新興的家庭手工業。

《用Python自動處理無聊的東西》一書的作者Al Sweigart在一封電子郵件中告訴我,“我認為這是辦公室工作人員和其他將電腦作為工作一部分的人的一種基層努力。”

甚至那些對編程不太熟悉的人也在琢磨著將工作自動化,這是因為自動化讓現代工作變得更容易。Sweigart寫道:“我收到讀者的電子郵件,他們告訴我,他們(和他們的同事)通過用小工具,每天已經省出了幾個小時的時間。”

就目前而言,自動化可以增強人們的能力。但是隨著自動化技術得到更好的理解,它們可能會成為管理層期望員工擁有或學習的另一種技能——將收益傳遞給他們的組織,然后以其他方式讓自己變得有用。

“員工將越來越需要將自己的工作自動化,否則就會被淘汰,”《哈佛商業評論》寫道。“在全球范圍內,我們將看到更多自上而下的自下而上自動化計劃的管理任務。”富人和他們的員工制造的機器人將再次吞噬這些收益。

在此之前,任何使用代碼的人都可能想要考慮自動化所帶來的好處。它們是一種測試案例,說明自動化如何為普通工人提供更高的生活質量,盡管這并不完美。

“問題是自動化要發揮作用,它需要民主化,”Woodcock告訴我。“這是向前邁出的一步,不是公司經理提供自動化服務。這仍然不是一個民主的過程。”

那些將工作自動化的人獨自行動,決定何時以及如何用代碼代替自己的工作。理想情況下,自動化決策會在同事和同事的參與下集體做出,這樣收益就可以平均分配。

1932年,Bertrand Russell寫道,“現代世界對工作道德的信念正在造成很大的傷害,通往幸福和繁榮的道路在于有組織地減少工作。”

在2018年,這可能意味著自動化工作的人省下他們工作日的部分時間;明天,這可能意味著努力為大眾爭取自動化收益。

“我很擔心沒有足夠的工作讓每個人都可以全職工作,”Todd Hilehoffer說。上世紀90年代早期將工作自動化的Gary 問我,“為什么為股東賺錢比員工生活質量更重要?這個體系不應該比幫助建立相關體系的個人更重要。”

將工作自動化的人表明,程序員在與雇主談判中處于獨特的地位,他們認為,員工應該保留自動化帶來的收益,比如更短的工作周和更大的靈活性來從事他們感興趣的工作。

幾乎沒有證據表明雇主有興趣這樣做,但是從理論上講,將工作自動化的人可以在中產階層和工薪階層的程序員中組織和分發自動化技術,這使得這個行業能夠真正享受每周15小時的工作時間。

人工智能的進步將會帶來一個難得的機會。

思南新發現【第6期】

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